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where Victor Hugo found freedom

Enlarge Font Size  Decrease Font Size Date: 2016-08-29  View: 13
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wher Victor Hugo found freedom

Victor Hugo spent six years decorating his houseProvided to China Daily

 

Guernsey is best known for being an overseas tax shelterBut the Guernsey of Victor Hugo - a
place of quiet contemplationvigorous cliff walks and seductive swimming bays - is still palpably
presentas are elements of the writer's life on the isleAnn Mah explores.

In October 1855, Victor Hugo arrived on rainywind-swept Guernsey to seek refuge.

A fierce opponent of the Second Empire of Napoleon IIIhe had been banished first from his
native Franceand then Belgium and the island of Jersey.

By the time he landed on this small neighboring island in the English Channelthe exiled writer
was in desperate need of asylum.

He found it on Guernsey.

The "rock of hospitality and freedom", as Hugo proclaimed it in his seafaring novel Toilers of
the Sea set on the islandwould become his home for over 15 years.

Undistracted and determinedhe poured his creative energy into masterpieces like his epic
novel Les Miserables and the decoration of his homeHauteville Housethe only home he ever
owned.

"Exile has not only detached me from Franceit has almost detached me from the Earth," he
wrote in a letter.

In this wildisolated retreata British dependency just 26 miles from the Normandy coast of
FranceHugo passed the most productive period of his life.

From the minute his boat docked at StPeter Portthe capital of the 24-square-mile island,
Hugo marveled at the beauty. "Even in the rain and mistthe arrival at Guernsey is splendid,"
he wrote in a letter to his wife.

Todaytravelers who arrive by ferryfrom either EnglandJersey or Franceshare this same
first glimpse of the portwith its gently bobbing fishing boats and orderly rows of houses
stacked along hills.

Hugo settled in one of these residences at the top of towna rambling villa called Hauteville
Housesurrounded by family and a band of fellow exilesHe installed Juliette Drouethis
mistress of decadesin a modest home down the street.

Already a celebrated writer at the time of his exileHugo was drawn to the Channel Islands
because of their proximity to France and independent governance. (Though the islands have
been linked to Britain for almost 1,000 yearsa 1204 charter still guarantees their autonomy.)

For Hugowho spoke no English - "When England wants to chat with melet her learn my
language," he said with typical grandiosity - the French and Guernsey patois spoken by the
island's Norman descendants were essential to his comfort.

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